[:en]Last call to save the “Vaquita Marina” from oblivion[:es]Última llamada para salvar a la “Vaquita Marina” de la extinción[:]

A dolphin leaps in the Cortes Sea in San Felipe, Baja California State, Mexico on March 18, 2016. The Mexican Navy is carrying out an operation to arrest illegal fishermen using nets to catch the Totoaba macdonaldi fish, because the illegal gill-nets frequently trap the rare Phocoena sinus or "vaquita marina” in Spanish - the world's smallest porpoise - which is endemic to the region and in danger of extinction. AFP PHOTO/Hector GUERRERO / AFP PHOTO / HECTOR GUERRERO

[:en]Environmentalists warned on Friday that Mexico’s vaquita marina, the world’s smallest porpoise, was close to extinction as the government reported that only 60 were now left.

The population has dramatically dropped despite the arrival of navy reinforcements in the upper Gulf of California in April 2015 to enforce a ban on fishing gillnets blamed for the vaquita’s death.

The porpoise’s population had already fallen to fewer than 100 in 2014, down from 200 in 2012, according to the International Committee for the Recovery of the Vaquita (CIRVA), a global group of scientists.

Mexico’s environment ministry said in a statement that a joint census conduct with CIRVA, undertaken with acoustic and visual studies, between September and December estimated the latest population at “around 60.”

“The vaquita is at the edge of extinction,” the World Wildlife Fund said in a statement, warning that 20 percent more have probably died in nets since January.

The vaquita’s fate has been linked to another critically endangered sea creature, the totoaba, a fish that has been illegally caught for its swim bladder, which is dried and sold on the black market in China.

Poachers use illegal gillnets to catch the totoaba and the vaquita, a shy 1.5-metre-long cetacean with dark rings are the eyes, is believed to be the victims of bycatch.

Despite Government Efforts, Vaquita Nears Extinction (Photo: banderasnews.com)
Despite Government Efforts, Vaquita Nears Extinction (Photo: banderasnews.com)

President Enrique Pena Nieto imposed a two-year ban on gillnets in April 2015 and increased the vaquita protection area tenfold to 13,000 square kilometres.

He deployed a navy patrol ship with a helipad, a dozen high-speed boats and two planes to enforce the prohibition.

Environment Minister Rafael Pacchiano said three vaquitas had been found dead and that protective measures needed to be reinforced, but federal authorities are convinced that the vaquita can still be saved.

He urged the local population to report illegal activities.

– ‘There’s still hope’ –

The Mexican government agreed to compensate local fishermen in a $30-million a year program to give up gillnet fishing while they look for safer alternative nets.

But navy sailors told AFP last month that they were catching gillnets every day — three to 10 times the length of a football field, often ensnaring totoabas, dolphins and turtles.

Captain Oona Isabelle Layolle, of the Sea Shepherd Conservation Society, said fishermen are still sneaking out at night to cast their nets.

Sea Shepherd, which has sent two boats to the region to help authorities catch gillnets, proposed to officials on Friday that the gillnet ban become permanent, Layolle told AFP.

Increasing the population is challenging because a mature female vaquita only gives birth once every two years, she said.

“There’s still hope,” she said.

The environment ministry said 600 nets were seized in the past year, while 77 people were detained.

File: Environmentalists warned on Friday that Mexico's vaquita marina, the world's smallest porpoise, was close to extinction. Photo: AFP / Hector Guerrero
File: Environmentalists warned on Friday that Mexico’s vaquita marina, the world’s smallest porpoise, was close to extinction. Photo: AFP / Hector Guerrero

Officials say fishermen sell the totoaba’s swim bladders to smugglers who store them in border towns before sending them to the United States or shipping them directly to Asia in suitcases or through parcel services.

Each bladder fetches around $1,500-$1,800 in Mexico, rising to $5,000 in the United States and $10,000 to $20,000 apiece in Asia, according to US authorities.

Consumed in soup, maw is believed to cure a host of ailments, from arthritis to discomfort in pregnancy, and plump up skin due to its high collagen content.

– ‘Last chance’ –

WWF urged the governments of Mexico, the United States and China to take urgent measures and coordinate to stop the smuggling to totoaba bladders.

“In the end, if the vaquita goes extinct, the three countries will share the responsibility,” the environmentalist group said.

The group said Mexico should ban all fishing in the vaquita habitat, compensate fishermen and deploy a newly created environmental police to the region.

“At WWF we are convinced that it is still possible to save the vaquita, but this is clearly its last chance,” said WWF’s Mexico director, Omar Vidal.

 

Source: https://www.enca.com/technology/worlds-smallest-porpoise-nearer-extinction-in-mexico[:es]

Ambientalistas advirtieron que la vaquita marina mexicana, el cetáceo más pequeño del mundo, está cerca de la extinción luego de que el gobierno reportó este viernes que sólo sobreviven 60 ejemplares, de acuerdo a un estudio del año pasado.

En 2014 “sobrevivían 97 vaquitas, lo que quiere decir que 40 por ciento de su población se perdió en el último año”, alertó el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF) en México en un comunicado divulgado este viernes.

La vaquita marina, que sólo existe en el norte del Golfo de California (noroeste de México), “está a punto de extinguirse porque muere incidentalmente en las redes agalleras para capturar camarón y peces como curvinas, macarelas, mantarrayas, tiburones, róbalos y totoabas”, prosiguió el WWF.

A diferencia de otros cetáceos, la vaquita marina, de 1.5 metros, que se caracteriza por tener un anillo oscuro alrededor de los ojos y una boca que pareciera sonreír, tiende a evadir el contacto con los humanos.

La disminución de su población ocurrió a pesar de la estrategia desarrollada por el gobierno para proteger la especie, que consistió, entre otras medidas, en ampliar el polígono de protección en el Alto Golfo de California, que pasó de 126 mil a 1.3 millones de hectáreas para garantizar la cobertura del área de distribución de la especie, de acuerdo con datos de la Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales (Semarnat).

Una de las razones que ha puesto a la especie en peligro de extinción es el uso de redes de arrastre que utilizan los pescadores de la zona, según el Comité Internacional para la Recuperación de la Vaquita (Cirva), que fue la entidad que desarrolló el estudio de su población.

Pero el panorama puede ser aún peor. Las 60 vaquitas que Cirva estima que sobrevivían en diciembre “probablemente se redujeron 20 por ciento más debido a que fueron atrapadas y se ahogaron en la pesca descontrolada de la totoaba entre enero y abril de 2016”, remató WWF.

(Foto: banderasnews.com)
(Foto: banderasnews.com)

“Peligro inminente”

Pero uno de los factores de mayor peso es la pesca ilegal del pez gigante conocido como totoaba, cuya vejiga natatoria tiene una gran demanda en el mercado negro de China.

Al presentar los resultados sobre la población de la especie, el titular de la Semarnat, Rafael Pacchiano, aseguró que “se trabaja de manera coordinada y comprometida para impedir la pesca ilegal de totoaba”.

Dado el número tan reducido y “el peligro inminente de que la vaquita se extinga”, el WWF exhortó a los gobiernos de México, Estados Unidos y China a que “tomen medidas urgentes y coordinadas para detener la pesca, tráfico y consumo de productos de la totoaba”.

El WWF advirtió que “al final, si la vaquita se extingue será una responsabilidad compartida por los tres países”. El gobierno mexicano debe también cerrar “inmediata e indefinidamente todas las pesquerías en el hábitat de la vaquita” e instrumentar “una vigilancia estricta y permanente a lo largo del año para asegurar que ninguna vaquita más muera en actividades pesqueras”. Además, “los pescadores afectados deberán ser compensados económicamente”, apuntó el WWF.

Pacchiano dijo que tres vaquitas marinas fueron encontradas muertas, a pesar del despliegue de un barco patrulla con helipuerto de la secretaría de la Marina y una docena de lanchas de alta velocidad para proteger el área donde habita el mamífero marino.

A dolphin leaps in the Cortes Sea in San Felipe, Baja California State, Mexico on March 18, 2016. The Mexican Navy is carrying out an operation to arrest illegal fishermen using nets to catch the Totoaba macdonaldi fish, because the illegal gill-nets frequently trap the rare Phocoena sinus or "vaquita marina” in Spanish - the world's smallest porpoise - which is endemic to the region and in danger of extinction. AFP PHOTO/Hector GUERRERO / AFP PHOTO / HECTOR GUERRERO
A dolphin leaps in the Cortes Sea in San Felipe, Baja California State, Mexico on March 18, 2016. The Mexican Navy is carrying out an operation to arrest illegal fishermen using nets to catch the Totoaba macdonaldi fish, because the illegal gill-nets frequently trap the rare Phocoena sinus or “vaquita marina” in Spanish – the world’s smallest porpoise – which is endemic to the region and in danger of extinction. AFP PHOTO/Hector GUERRERO / AFP PHOTO / HECTOR GUERRERO

“Todavía hay esperanzas”

El gobierno acordó implementar un programa económico para compensar a los pescadores.

Pero durante un recorrido para la prensa por las aguas de la vaquita marina hecho el mes pasado, Joel González, director general de inspección y vigilancia de vida silvestre de la Procuraduría Federal de Protección al Ambiente (Profepa), se mostró esperanzado.

“Tenemos todavía la esperanza de que la vaquita marina se pueda recuperar. Hay menos incidencia en la pesca ilegal”, dijo en ese entonces González.

Sin embargo, las autoridades hallaron más de 500 redes en el mar en el último año con muchas especies atrapadas. Cuando el área protegida era mucho más pequeña, se conseguían entre 350 y 500 anualmente.

Fuente: http://www.jornada.unam.mx

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